LA VICTORIA EN EL LAAC 2018 DISPARA LA ESCALADA METEÓRICA DE NIEMANN

12 de enero, 2019
Por Ron Driscoll, USGA

La oportunidad llegó el último enero durante el cuarto Latin America Amateur Championship en Santiago, Chile, y nadie estaba mejor preparado para aprovecharla que Joaquín Niemann, jugador del país anfitrión.

El entonces jugador Nro. 1 del World Amateur Golf Ranking (WAGR) bombardeó a los jugadores en el Prince of Wales Country Club, anotando una vuelta final de 63 golpes para ganar por cinco. Fue la culminación de un progreso de cuatro años en el campeonato que lo dejó ubicado – a los 19 años – para lanzar su carrera profesional de manera impresionante.

“Fue la semana favorita de mi vida”, dijo Niemann recientemente respecto de su triunfo en el LAAC 2018, lo cual le concedió una invitación al Masters de abril pasado. Si bien no pasó el corte en Augusta National, a continuación logró cuatro finales entre los 10 mejores en sus primeros ocho torneos como profesional en el PGA Tour, haciéndose notar y ganándose fanáticos gracias a su juego precoz.

“Le dimos una exención a mi evento (The National) el año pasado”, dijo el 14 veces ganador de majors Tiger Woods sobre Niemann. “Él es uno de los jugadores jóvenes más talentosos del momento. Es explosivo, tiene coraje y lo más importante, es un gran jugador de putter. Él es un jugador que va a estar en el escenario mundial durante un largo tiempo”.

Los elogios de Woods fueron hechos durante la conferencia de prensa preliminar de la 13ra Copa Presidentes que se jugará en diciembre en Australia. Tanto Woods, el capitán de los Estados Unidos, como el capitán del equipo internacional Ernie Els consideran a Niemann como un candidato firme para formar parte del equipo internacional.

Si quedara alguna duda sobre la escalada meteórica de Niemann, la rápida manera de iniciar su carrera en el PGA Tour que le permitió conseguir su tarjeta para la temporada 2018-2019 sin tener que pasar por los finales del Web.com se compara con la hazaña de dos maravillas recientes: el tres veces ganador de majors Jordan Spieth y John Rahm, quien ha ganado seis eventos profesionales y actualmente es el Nro. 7 del mundo.

El trayecto de Niemann difiere de los otros dos en cuanto a que él no pasó por la universidad. Tenía planeado ingresar a la Universidad de South Florida en otoño de 2017, pero no reunió los requisitos del examen de inglés para ingresar, por lo que en vez de quedarse aguardando el momento, prefirió convertirse en profesional después del Masters.

Esta no fue una decisión apresurada. Niemann pasó de un empate en el puesto 31 en su primer LAAC en 2015 a sus 15 años, a un empate en el tercer lugar en 2016, un empate en el segundo lugar en 2017 antes de capitalizar su progreso con una victoria en 2018. De igual modo, se movió metódicamente por el WAGR, desde el puesto 37 en 2016 al Nro. 5 en 2017 a ganar la medalla Mark McCormack como número 1 del mundo, el primer jugador de Latinoamérica en alcanzar la cúspide desde que se creó el WAGR en 2007.

“El primer LAAC en Buenos Aires fue mi primer torneo importante”, recuerda Niemann. “No esperaba ganar porque era demasiado joven. Solo traté de disfrutar y prepararme mejor para el año siguiente. En Casa de Campo en 2016], estuve muy cerca, solo dos golpes atrás. Esa fue la semana que me di cuenta de que tenía una gran posibilidad de ganar al año siguiente. Practiqué mucho para Panamá y mi mejor recuerdo fue ir a un desempate con Toto Gana, mi mejor amigo de Chile, y Álvaro Ortiz. Pero esa fue la semana de Toto”.

Niemann probablemente tuvo la idea de que iba a ser su semana en 2018 cuando su golpe de salida en el corto par 4 del hoyo 8 durante la vuelta final rebotó en un árbol hacia el green, dejándole un putt de 3 metros para águila, el cual embocó. Eso lo predispuso para una seguidilla de cinco birdies en los siguientes seis hoyos y un 11 bajo el par total de 273, quebrando el mejor score del LAAC por tres golpes.

“Fue una semana muy especial para mí, jugando en mi país y frente a mis amigos y familia”, cuenta Niemann. “Fue algo enorme para mi carrera. Toda mi vida había querido jugar en el Masters, y cada año en el LAAC tienes esa oportunidad. Es el premio más importante para un aficionado que puedes tener en la región”.

En Augusta National, Niemann jugó una vuelta de práctica con el defensor del título Sergio García y el dos veces ganador José María Olazábal, e hizo que su hermana y su novia compartieran la tarea de caddie durante el torneo de cancha par 3. Hizo 76-77, pero terminó con una alegría – tres birdies en los últimos cuatro hoyos.

“Disfruté cada momento que estuve allí y aprendí mucho”, dijo Niemann, quien ganara nueve veces como aficionado en 2017, incluyendo cuatro victorias en eventos profesionales en Chile. “Adquirí mucha confianza y experiencia. Sentí que estaba listo para salir a jugar con los mejores jugadores del mundo”.

Las vueltas de 67-67 de Niemann durante el fin de semana en el Valero Texas Open dos semanas más tarde le proporcionaron un sexto puesto en su debut como pro, cinco golpes detrás del ganador Andrew Landry. También demostró tener madera para cerrar una ronda con categoría en el tributo militar durante el The Greenbrier en julio, anotando un 64 el domingo para empatar el quinto puesto.

Niemann despliega una paciencia inusual para ser un jugador joven, evidenciado por su actitud durante la primera vuelta de 74 golpes en el LAAC del año pasado que lo dejó seis golpes atrás de los líderes.

“Yo sabía que nadie había ganado el LAAC con scores muy bajo antes”, dijo Niemann. “Sabía que incluso con esa primera ronda todavía tenía una oportunidad si jugaba bien las últimas tres”. Niemann rebotó con una segunda vuelta de 64 golpes que lo dejaron empatado en el segundo lugar al cabo de 36 hoyos.

“Jugué muy bien esta temporada y creo que todo se debe al Latin America Amateur,” dijo Niemann. “Cuando jugué mi primer torneo como pro lo hice muy bien y después de eso mi nivel de confianza era bien alto”.

El primer objetivo de Niemann en 2019 es regresar a uno de los torneos que jugó en 2018.

“Mi objetivo es ganar mi primer torneo para poder entrar al Masters – pero tengo que ganar antes de abril”, dijo Niemann.

Si consideramos que dejó Augusta en abril en el puesto Nro. 1.527 del mundo y en la actualidad está en el Nro. 155, sería tonto desestimar sus posibilidades.

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